Foto av Devin Avery på Unsplash

En uke er ikke nok til å forstå alle intrikatene i en kultur, men det er nok for en observatør å gjøre nettopp det: observere.

Når du er i Frankrike, vil museene lokke til og butikkskjermene vil se innbydende ut, men det beste tidsfordrivet er uten tvil ingen av disse tingene: nei, det nipper til en espresso, eller, avhengig av tid på døgnet, et glass vin - alt mens du ser på den forbipasserende gå om hverdagen. (Som turist er det lett å glemme at vi teoretisk trister inn i gatene og kafeene som folk kaller hjem.)

Hvis man sitter, som jeg gjorde, og ser på, som jeg gjorde (denne øvelsen kan også utføres på metroen eller ens lokale undergrunnsbane), vil det snart bli klart at franske og amerikanske kvinner nærmer seg sin skjønnhetsrutine, og faktisk skjønnheten i seg selv , på radikalt forskjellige måter. En slik oppdagelse, hvis det kan kalles det, er selvfølgelig ikke noe nytt: kvinner på begge sider av Atlanterhavet har kikket på vanene til kvinner på den andre siden for å forstå hverandres tilnærminger.

Likevel er rutinene deres forskjellige. Dette er sannsynligvis fordi enkeltpersoner i hvert land jobber innenfor rammen av sine kulturer - noe som fører til forskjellige standarder. Kanskje er det ikke skjønnhetsidealene som vi holder oss opp til som kan være vekslende styrke eller skade, men snarere samfunnsforventningene vi reagerer på.

Bak en espresso så jeg utallige kvinner gå forbi som, hvis de ble transplantert i en amerikansk by, umiddelbart ville skille seg ut for å se fransk ut. Her hjemme blandet de seg sammen med alle andre, det eneste unntaket var deres ro. Mange strøk nedover gaten, håret ordnet, øynene festet på et eller annet punkt i det fjerne uten å se mot et mål. Andre satt noen få plasser unna på en annen kafé og leste og nippet til et glass vann - typisk tidlig på kvelden, i rushtiden.

De så rolige ut på en måte som mange amerikanere sjelden gjør: verken skynder seg for en avtale eller ser "strålende" ut på måten kvinner nå forventes å være på daglig basis takket være grunnlaget for foundation, bronzer og highlighter; de så ubesvart ut selv. Ja, en presentabel, sammensatt versjon av seg selv, men en som ikke forsøkte å presentere et annet ansikt for verden.

Som artikler her og her vil fortelle deg, fokuserer franske kvinner først på lerretet. Alt annet er sekundært, og dette er sannsynligvis fordi franske standarder dikterer til en viss grad at man tar vare på det som kommer naturlig før man prøver å skjule, forbedre eller minimere.

Kanskje er det en reaksjon på tempoet i livet: mens franskmennene faktisk alltid drar et sted, er ikke tempoet i deres liv så nært som frenetisk som vårt. Hvis det ikke er behov for å haste, ikke noe mål å jage, eller ingen stige å klatre, blir det mye lettere å ta en lang spill tilnærming og tenke på skjønnhet ikke som noe som krever en reaksjon eller en enkel løsning, men som et aspekt av seg selv krever omsorg og utvikling over tid - en investering, ikke noe som skal håndteres når problemer dukker opp.

Skjønnhetsstandarder eksisterer ikke i et vakuum: de er iboende en reaksjon på verden og kultur vi lever i. I et samfunn som kaster nye produkter nesten daglig, lover mange, om ikke alle, å fikse en oppfattet feil umiddelbart, av selvfølgelig amerikanske skjønnhetsforventninger forårsaker angst. Vi bruker tilsynelatende ikke riktig produkt, ikke nok av det, eller ikke etablerer et strengt syv-trinns regime som skal følges dag og natt.

Midt i støyen og hastverket går målet å føle (og dermed se) vakker tapt. Selv om det ikke er sant på individuelt nivå, som samfunn, verdsetter vi hastighet, effektivitet og nyhet. Disse egenskapene gjennomsyrer deretter vår skjønnhetsstandard, noe som fører til at vi tror at kviser kan kureres over natten hvis vi bare kjøper dette nye serumet, i stedet for å undersøke våre vaner og livsstil.

En slik ting oppstår fordi standarden som mange kvinner og menn måler seg mot er en ekstern standard: Den er pålagt oss av media, av påvirkere, av doktrerte bilder på Instagram.

Franskmennene på sin side forstår at skjønnhet er veldig mye internt, og krever å være oppmerksom på hva et individ trenger for å føle seg best. Ofte blir denne følelsen tydelig i ens ytre utseende. Her tvinger skjønnhetsstandarder oss til å behandle oss selv som om vi er et prosjekt: vi må kontinuerlig jobbe med oss ​​selv, mens fransk kultur legger vekt på daglig innsats med det formål å føle seg best. Selv om dette konseptet er utbredt på grunn av en større samfunnsstandard, er det sannsynligvis mindre kvelende fordi skjønnhet ikke blir sett på som en ettertanke eller behov for konstant forbedring.

Det er ikke å si, selvfølgelig, at det franske idealet som kopieres så febrilsk over hele verden ikke kan presentere sine egne problemer eller ha sine egne begrensninger. Duggig hud, minimal sminke, evig hydrering og en luft av nonchalance krever egen dyrking, og i en stadig diversifiserende global kultur som har tilgang til bilder og innhold fra land halvveis rundt om i verden, avviker fra standardene i ens samfunn, til og med for personlig velvære, kan bringe presset fra enhver standard til skarp lettelse. Selv for kvinner som utad illustrerer enkelhet og finesse i fransk skjønnhet, kan det hende at den daglige ikke være nesten like uanstrengt som den ser ut.

Skjønnhet har alltid vært sentrert rundt konseptet om å kontrollere hva omverdenen oppfatter av oss; det er vanskeligere å se noens kamper når huden deres er feilfri og deres oppførsel er rolig. Det krever ikke mange sprang av fantasien for å forstå at slike standarder dermed kan bli kvelende.

Selv om det kan være lett å ønske å avhende dem, er oppgaven langt vanskeligere enn å utvide eller frigjøre våre definisjoner av skjønnhet. Her i USA krever det en ny vurdering av våre bredere prioriteringer. Omsorg for oss selv kan ikke innkapsles i et nytt rør med et antatt hellig gralprodukt - en rask løsning - men snarere i våre daglige handlinger som sammen representerer hvordan vi virkelig behandler oss selv.