Malta - Europas beste bevarte hemmelighet

Bare en flekk på et kart, Malta som ligger mellom Italia og Afrika, har vært i skjæringspunktet mellom handel og kjemper for dominans av Middelhavet i årtusener. Du kan føle sammenløpet av italiensk og Midt-Østen-kultur i den ukuelige ånd, varme og gjestfrihet fra det maltesiske folket, mens britene forlot spredte fotavtrykk. Malta er et perfekt eksempel på hvor den sublime kystlinjen møter kjevelåpende arkitektur. Med 300 soldager skulle det være et perfekt feriemål for mange mennesker, men forfriskende syntes mannen min og jeg at det mest var oss og lokalbefolkningen.

Valetta - Limestone Wonderland

Den veskelstore hovedstaden, Valleta, som er på UNESCOs verdensarvliste, er hjem til godt over 300 000 mennesker, men det er det historiske hjertet med bare 6 500 innbyggere som er stjernetrekningen. Kirker og bygninger ligger på en steinete halvøy som havner ut i Middelhavet, og er omgitt av en imponerende bymur. Valetta er strødd av herskapshus fra 1500-tallet ispedd noen relativt nyere bygninger - pledd med kalksteinsfasader. Sidegatene tilbyr unike utsiktspunkter der du vil sjanse til historiske bygninger, kirkekuppler og kalksteg som fører ned til det skarpe blå Middelhavet. Våre favorittopplevelser av denne byen var de uendelige turene opp og ned på trinnene, og fikk øye på fastlåste hjem i maltesiske, sjarmerende kafeer, tørke klesvask, eldre damer som hekler blonder i solen og passerte høflige smil og fest øynene våre på de uendelige fargerike maltesiske balkongene - veldig særegne i denne delen av verden.

Fasader med kalkstein og maltesiske balkonger

Secret Jewels of Malta - Caravaggios mesterverk

Det mest ikoniske stedet for Valletta er St. John's Co-Cathedral. Ko-katedralen ble bygget på 1500-tallet av Saint John-ordenen i innvielsen av deres skytshelgen, Johannes døperen. Den er katedralen nøtt hvit på utsiden, men innsiden er likevel en barokk eksplosjon av farget marmor og skinnende gull. Til tross for den glorete storheten, er de virkelige showstopperne de to Caravaggio-mesterverkene som vises: St. Jerome Writing and Beheading of St. John the Baptist (Caravaggios største og hans eneste signerte verk). Absolutt verdt et besøk. Få et postkort, da fotografering av maleriene ikke er tillatt.

St. John's Co-Cathedral

Città Vittoriosa og Grand Harbour - En James Bond-filmlignende opplevelse

Å utforske Valletta til fots er veldig givende, men utsikten fra fergen er helt av en annen liga. Den ærverdige citadellet og de imponerende murene skiller seg enda mer ut, mens de stolte kuplene og skyhøye kirkespirene glinser i solen. Fergeturen virker uunngåelig for de daglige pendlerne, men det er en Bond-filmlignende opplevelse for turistene. Når Valletta blir mindre i den ene enden av Grand Habour, Città Vittoriosa eller Birgu, ønsker du deg velkommen med sine forankrede hurtigbåter og luksusyachter.

Bare noen få hundre meter brede og lange er den gamle befestede byen Birgu, med sin labyrint av smale gater, bemerkelsesverdige kirker, og den historiske Vittoriosa Waterfront perfekt å utforske ved bare målløst å vandre rundt. Gleden av å finne det som er rundt hvert hjørne, gir deg en minneverdig opplevelse. Vi stoppet for en espresso på Victory Square for å ta inn i naturen, og se lokalbefolkningen gå om deres daglige virksomhet glemme den fantastiske skjønnheten omgitt av dem.

Città Vittoriosa

Mdina og Rabat - De små underverkene

Mdina, kjent som den stille byen, ligger på en bakketopp i hjertet av Malta, med utsikt over hele øya. Den inngjerdede byen er et av Europas fineste eksempler på en middelalderby. Den fine blandingen av barokk og middelaldersk arkitektur i denne tidligere hovedstaden, vil ta pusten fra deg. Hvis du er for sliten til å gå, unn deg en hestetur gjennom byen. Ikke så langt derfra er Rabat, en liten søvnig by som huser to små arkeologiske underverk, restene av en 21 århundre gammel romersk villa og underjordiske kirkegårder som dateres tilbake til det 4. århundre. Da vi var på vei tilbake fra St. Pauls Catacombs, ønsket vi å ta en rask lunsj. Flere fancy restauranter så tiltalende ut, men likevel bestemte vi oss for å prøve ut en ubeskrevet kafé som hadde Elvis-spor som spilte på en loop. Et nabolagsskjøt for Rabats bestefar for å stjele mellommåltidssnacks, en svig og en røyk mens de kikker over tabloiden i landsbyen. Kaféeieren tolket sjenerøst menyen til oss, men vi bestemte oss for å prøve det hele: håndlaget ost-ravioli, velsmakende pasta og Ħobż biż-żejt (uttalte hobs biz zate). Det endte med å være et av våre mest favorittminner fra turen, og det for bare noen få euro.

Dingli Cliffs og Ħagar Qim

I den sørlige enden av Malta stiger kystlinjen nesten loddrett opp fra Middelhavet til øyas høyeste punkt ved den lille landsbyen Dingli. De imponerende klippene er et syn å se. Å stå ved klippene føles som om det er verdens ende. Ħaġar Qim, et verdensarvsted med gåtefulle ruiner som går tilbake over 5000 år, har utsikt over havet nær Dingli-klippene. Disse eldgamle templene med enorme kalksteinsblokker er blant de eldste religiøse stedene på jorden. En kort tur fra Ħaġar Qim er stedet hvor du kan begi deg ut på en båttur til den blå grotten, der gin-klare vannet er en godbit for øynene dine. Grottene langs klippene byr på et opptog fra strålende lyse til dype mørke nyanser av blått.

Marsaxlokk - Lat fiskerby

Fiskeværet Marsaxlokk (uttales marsa-schlock) er kjent for sitt søndagsfiskmarked og sjømatrestauranter. Gå langs havnen med sitt perfekte bilde og flåten av tradisjonelle maltesiske båter, kalt Luzzu, for å se fiskere reparere garnene sine som i gamle dager. Luzzu er malt i lyse farger, og buene er pyntet med et par øyne. Disse øynene til Horus eller Osiris er den moderne overlevelsen av en gammel fønikisk, gresk og egyptisk skikk, og beskytter fiskeren mens han er til sjøs. Kom dit tidlig på morgenen for den første fangsten, etterfulgt av noen dekadente sjømatrett som serveres av vannet i den uendelige restauranten.

Malta er livlig med turister på sommerstid med folk som vil sole seg ved de uberørte vann-marine strendene og naturskjønne Gozo-øya med hovedstaden Victoria, Dwejra-kysten og San Blas-bukta for snorkling. Imidlertid, hvis det er et relativt varmere sted du vil komme deg bort for å tine de frosne sjelene dine om vinteren, er denne en keeper.