Husbytte: Den beste måten å reise med barn på

Forfatteren og barna, Versailles, 2009. Foto: Patrick Perkins

Ferier med barn er dyre. Og la oss innse det: for foreldre er ikke ferier med barna avslappende. Men, har jeg funnet, de kan være ganske magiske - og til og med relativt rimelige.

Da vi fikk vårt sjette barn, var jeg redd for at vi aldri kunne reise som familie. Bare et restaurantmåltid for åtte personer er dyrt, selv med barnemenyer og alle som drikker vann; multipliser det med tre ganger uansett hvor mange feriedager, og det er en liten formue akkurat der. Og så, hotellene - de er ikke bare dyre, men også logistiske vanskelige når du må bestille minst to rom.

Så foreslo en venn at vi skulle prøve en boligbytte. Hun var medlem av HomeLink, en organisasjon som letter handelshus med familier over hele verden. Hun har byttet Manhattan-leiligheten hver sommer for steder i Europa, Sør-Amerika og Asia i mer enn tjue år.

Hun forklarte at budsjettmessig, alt du måtte bekymre deg for var flybillett pluss et relativt lite beløp avsatt til museer og andre utflukter. Hun kjøpte alltid maten sin i lokale dagligvarebutikker og kokte måltidene i huset der hun bodde. Du må spise uansett, forklarte hun, så det er ikke sånn det er en ekstra utgift. Når hun sa det, innså vi at dette kan være et alternativ vi faktisk hadde råd til.

Men vi hadde spørsmål. Hva med verdisaker? Hva med personvern? Hun ba oss låse alt vi var nervøse for - men forklarte også at husbyttefellesskapet er en selvutvelgende gruppe, og å bytte hus er en øvelse i gjensidig tillit. I tiårene med bruk av tjenesten hadde hun aldri hatt et eneste problem.

Vi gikk på nettstedet for å utforske. (Du kan se på oppføringer gratis, men når du først vil oppgi ditt eget hus, betaler du en årlig abonnementsavgift.) Vi blar gjennom lister over alle typer over hele verden, fra studioleiligheter i store byer, til trakt hjem i ubeskrevne forsteder, til store våningshus i mer landlige områder.

Vi filtrerte søket slik at nettstedet bare skulle vise steder som var store nok for familien vår - og da ble vi veldig glade når det virket som om dette faktisk kunne fungere. Vi abonnerte, noterte huset vårt og sendte spørsmål. Når du lister opp huset ditt, kan du angi hvilke tider av året du er tilgjengelig, og om du vil tillate barn eller kjæledyr eller røyke eller noe annet. Du kan også be om omsorg for kjæledyrene dine (vi har tatt vare på fisk, en skilpadde, katter og kaniner på de forskjellige børsene våre) eller velge en annen plan (vi går alltid om bord på hunden vår med en pålitelig sitter).

Når du har funnet noen som er interessert i å utveksle, signerer begge parter en avtale levert av tjenesten som angir datoer og lister viktige logistikker som bilforsikringsdetaljer og hvordan du skal bytte nøkler. Etter det er alt du trenger å gjøre for å finne ut hvordan du kommer dit.

Vi endte opp med å lage vår første utveksling med en fransk familie fra en landsby like vest for Versailles. Deres sære, komfortable hus lå på en rolig vei i utkanten av vakkert jordbruksland, men det tok oss bare en halv time å kjøre inn i Paris. Vi bodde i tre uker, og vekslet hver dag mellom bybesøk (Louvre, Triumfbuen, etc.) og landlige utforskninger (Giverny, Fontainebleau, Normandie). Vi handlet på landsbyen boulangerie så vel som på et stort supermarked i nærheten, spiste frokost og middag hjemme nesten hver natt.

Til lunsj hver dag pakket vi en piknik å ta med oss ​​på eventyrene våre. Vi spiste baguettesmørbrød og frukt som satt på quaien i Seinen og på trappene til Chartres katedral og i en lommetørklepark i nærheten av klosteret i Mont Saint-Michel og i hagene rundt Versailles. Ingen ble noen gang lei av piknikene våre. Jeg elsker å bo som et lokalt - å shoppe på markedene, bli kjent med mindre turistiske deler av området, så vel som de mer kjente stedene, og se hvordan det virkelige livet i utlandet er.

Det er vanlig (men ikke obligatorisk) å dele et første eller siste måltid med utvekslingsfamilien. Når vi kom hjem, spiste vi middag med vår franske familie før de dro til flyplassen. Midt i handelshistoriene om våre forskjellige utnyttelser innrømmet vi at vi hadde ødelagt et av deres barns små leker; de innrømmet på sin side at de ville knust et vinglass. Og det? Er den mest skaden vi noen gang har påført oss i alle børsene som har fulgt.

Den fantastiske turen var den første av flere. Vi har aldri planlagt å se etter et sted å bo, siden vi kommer til å være ute og være i hele dag, uansett - men vi har vært ganske bortskjemte. På den andre turen dro vi til London og bodde i en vakker tomannsbolig i forstaden Twickenham.

Neste kom en tur til Burgund, hvor vi var heldige nok til å bo i et 16-roms mini-chateau omgitt av vingårder og hvetemark. I fjor sommer byttet vi ut med en familie som bodde rett utenfor Blois i Loire-dalen. (Ja, vi drar mye til Frankrike.) Det vakre steinhuset deres satt i en hektar med inngjerdede hager med svømmebasseng og terrasse for å spise hvor vi endte med å spise de fleste måltidene våre.

Forfatterens mann med fire av sine seks barn, Blois, 2017.

En annen flott ting med husbytter er fleksibiliteten du har som familie. Småbarnet trenger en lur? Ikke noe problem. Vil du ikke pakke massevis av ting? Vi pakker vanligvis 3-4 antrekk hver og vasker deretter hver par dager. Føler du å ta en pust i bakken fra sightseeing og bare spille i bakgården eller se på film? Eller kanskje været er dårlig, og det som høres best ut er det å hygge seg opp til peisen og jobbe et puslespill sammen og spise snacks hele dagen? Enkelt gjort, uten press fra rengjøring av hotellet, og mye ekstra plass til å streife rundt.

Utvekslinger kan arrangeres i alle lengre tid som er gjensidig imøtekommende. Vi har en tendens til tre ukers turer, som gir oss god tid til å komme oss over jetlag og utforske omgivelsene i rolig tempo. Biler er ofte inkludert i utvekslingsavtaler, men det er en sjelden familie som har et kjøretøy stort nok for oss. I to av våre franske sentraler leide vi en bil, men året vi dro til London, brukte vi familiens lille Volkswagen Polo til dagligvareturer og tok togene overalt ellers.

HomeLink tilbyr også alternativer for gjestfrihetsutvekslinger eller ikke-samtidige børser. For noen år siden fikk en australsk familie kontakt med oss ​​og spurte om vi ville være villige til å være vertskap for dem i noen dager. Vi har et lite gjestehus på eiendommen vår, så vi var glade for at de skulle bruke det som hjemmebase mens de reiste rundt i California. Vi spiste et par måltider sammen med dem og ville besøke dem på kveldene når barna våre sammen var i bassenget. De var nydelige, og selv om vi ikke har noen umiddelbare planer om å reise Down Under, vet vi at hvis og når vi gjør det, har vi et sted å bo hos mennesker vi liker og stoler på.

For et par somre siden klarte vi ikke å reise av forskjellige grunner, men vi opprettet en HomeLink ungdomsbørs for en av døtrene våre, som var femten på den tiden. Hun tilbrakte tre uker med en familie i Versailles som hadde en datter på hennes alder, og da fløy begge jentene til USA og den franske jenta ble hos oss i tre uker. Jentene kom veldig nærme og har forblitt gode venner gjennom magien på sosiale medier.

I sommer drar vi tilbake til Storbritannia. 14-åringen vår er besatt av Beatles, men han husker knapt Twickenham-turen vår fordi han bare var seks på den tiden. Vi bor i Oxfordshire, som er en flott og sentral beliggenhet å besøke London, Cambridge, Stratford, Bath og mye mer. Deretter tar vi toget på en to-dagers pilegrimsreise til Liverpool.

Våre eldre barn er voksne nå og kan ikke alltid være med oss ​​i disse dager. Men jeg forventer at mannen min og jeg vil fortsette å utveksle hus i mange år fremover, selv når alle barna våre er ute på egenhånd.

Forfatteren og barna, Chenonceau, 2017. Foto: Patrick Perkins

Alt dette kan lese som en reklame for HomeLink, men jeg får ikke noe av dem for å skrive dette. Jeg vet at det finnes andre husbyttesider der ute, men HomeLink er den vi kjenner og stoler på. Hvis du vil lese mer om de forskjellige turene våre, har jeg ofte oppsummert dem i serieinnlegg på bloggen min. Noen spørsmål om husbytte? Legg gjerne igjen en kommentar, så svarer jeg gjerne.